シン・ゴジラにも出てくる極限環境微生物研究が、私たちの生活にどんな関係があるの?

【 本記事では映画「シン・ゴジラ」のネタバレが含まれますのでご注意ください 】

こんにちは、広報の山本です!

自分が好きなことを紹介し、伝道するためのランチ会が、久しぶりに開催されました。今回の演者は、9月より入社した藤浪さんです!これまでのご自身の研究活動について、キャラクターの話などを交えながら面白く教えてくれました!

極限環境微生物とは!?

大学では、極限環境微生物の研究をしていました。

極限環境微生物とは、一般的な生物が生育できないような極限環境で増殖できる微生物のことです。例えば、80℃以上の高熱の環境にいる超好熱菌や、好アルカリ性細菌、好酸性菌、好塩菌、深海に生息する好圧菌、有機溶媒耐性細菌、放射線耐性菌、地球外微生物などがあります。

その中でも、特に好アルカリ性細菌について研究してきました。

( 特別なゴジラフィギュアも参加! )

極限環境生物は、数年前にヒットした映画「シン・ゴジラ」にも登場しています!

劇中では、ゴジラの活動を停止させるために血液凝固剤を用いる作戦が計画されますが、ゴジラの体内では核融合が起きていているため、元素転換反応により血液凝固剤が機能しなくなってなってしまうという疑念が生じます。しかし、ゴジラの細胞には極限環境微生物が共生しており、この微生物は元素転換反応を抑制する生成物を生産することでこの極限環境に適応していることが判明します。そこで映画のクライマックスではこの生成物と血液凝固剤を用いた「ヤシオリ作戦」が実行されることになります。(詳細は映画をご覧ください)

ここで理系エンジニアたちからの厳しい追及が!

・そこまでの仮説を立てるために、ゴジラを生け捕りにして調べたのですか?

・核融合しているということは、強磁場環境だから、体に何を入れても無理だと思う! などなど

「シン・ゴジラ」の劇中でも、極限環境微生物の環境適応機構の解明という「基礎研究」がもとになり、「応用研究・実用化」が行われるという流れがありましたが、現実でも極限環境微生物の研究が人類の福祉に貢献しています。

好アルカリ性細菌の研究成果が、洗濯用洗剤に応用されている!

「pH」については聞いたことがある方が多いと思いますが、7が「中性」、7より小さいと「酸性」、7より大きいと「アルカリ性」となります。

典型的な好アルカリ性細菌は、大腸菌などの一般的な細菌が増殖できない、pH 10程度のアルカリ性環境でも良好に増殖します。

余談ですが、漫画の『もやしもん』の第1巻に、好アルカリ性細菌バチルス・ハロデュランスが出てきます。研究者としては、実際よりべん毛の数が少ないのがひっかかりますが(笑)、専門外の人にも馴染みやすいのがいいなと思っています。

(横山さん、さっそく『もやしもん』購入!)

それでなぜ、好アルカリ性細菌がそんな極限環境で生育できるかというと、結論からいうと2つの理由があります。

一つ目は、エネルギーを作るときにナトリウムイオンなどの陽イオンを効率的に用いていているからです。

普通の中性pH環境にいる一般的な細菌だと、水素イオンを用いてべん毛の回転や物質の取り込みを行ってエネルギーを作成していますが、アルカリpH環境下では水素イオンが極めて少ないため、代わりにナトリウムイオンを使うことで、その問題を解決しています。

二つ目は、細胞壁や細胞の最外層に存在する細胞表層です。

細胞表層の変異株を用いた実験によって、細胞表層が極めて重要であることを世界で初めて発見しました。


このような好アルカリ性細菌の研究は、実は身の回りの生活にも応用されていて、洗濯用洗剤に添加されている酵素がそれです。

酵素が入ったことうで洗浄力が格段に上がり、コンパクト化が進んだという歴史があります。

洗剤はpH10ほどの強いアルカリpH環境なので、普通の酵素を入れるとダメになってしまいますが、そのようなアルカリpH環境でも安定している好アルカリ性細菌の酵素が利用されています。

酵素によって生産された物質ではなく、酵素そのものを消費者が利用するケースは、洗濯用洗剤以外ではなかなかないことです。皆さんも使っている洗剤の成分表示に「酵素」と書かれているか、是非確認してみてください。意識していなくても洗濯するたびに酵素を投入している、と想像すると少し面白いですよね!

( 本当だ、「酵素」という記載が! )

普段の生活の中で、研究成果をを活用させてもらっていたことに驚きました!

研究って素晴らしい!

いつか「シン・ゴジラ」を皆で鑑賞したら、理系メンバーからどんな指摘が出てくるのか、面白そうだなとも思ったランチ会でした!

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